Robert Fuchs

(b. Frauental, nr. Deutschlandsberg, Styria, Austria: 15 February 1847 -

d. Vienna: 19 February 1927)

Serenade in E minor for Strings Op. 21


Robert Fuchs, the last of thirteen children, was born into a musical family and, from an early age, learned the flute, violin, piano and organ, additional studies in thoroughbass being undertaken with a brother-in-law.1 Following these studies Fuchs moved to Vienna in 1865 where, initially, he eked out a meagre living as a répetiteur and private teacher before being appointed organist of the Piaristenkirche the following year. He subsequently enrolled in the Vienna Conservatoire2 where he studied the violin with the elder Joseph Hellmesberger, and composition with Felix Otto Dessoff. Fuchs’ early Symphony in C (1872, without opus number) was indifferently received at its premiere, but his Serenade No. 1 in D for strings Op. 9 (1874) was accorded a much better critical reception at its first performance. In 1875 Fuchs was appointed conductor of the orchestral society of the Gesellschaft der Musikfreunde, and also to a professorship in musical theory and composition at the Vienna Conservatoire where he remained until his retirement in 1912. Between 1894 and 1905 Fuchs was organist of the Hofkapelle. He was highly regarded during his lifetime and was a noted teacher,3 organist and conductor.

Professional colleagues and music critics including Johannes Brahms, a composer who very rarely accorded accolades to his colleagues’ works, admired Fuchs’ compositions for their musicality, craftsmanship, and inventiveness. Brahms wrote, “Fuchs is a splendid musician, everything is so fine and so skilful, so charmingly invented, that one is always pleased.” Very high praise indeed coming from Brahms who, amongst Fuchs’ works, greatly admired his Symphony in C Op. 37 (1885) which, the following year, earned the composer the Beethoven Prize of the Gesellschaft der Musikfreunde. Brahms greatly encouraged Fuchs during his early career and introduced him to his publisher Simrock, urging the latter to publish a number of Fuchs’ works. Fuchs’ compositional output was fairly large – his numbered compositions reach opus 116 – and his compositions embrace all the major musical genres – song, choral, opera, orchestral, solo instrumental and chamber music, this last occupying a significant place in his oeuvre.

During his lifetime Fuchs’ five serenades4 were accounted amongst his finest and most successful works, thereby earning him the sobriquet ‘Serenaden-Fuchs (i.e. Serenader Fox) within Viennese musical circles. These multi-movement works usually begin with a slow or slowish movement (e.g. Andante or Allegretto), their melodies being graceful in character whilst those in the quicker movements tend to be more lilting or energetic. Serenade No. 3 in E minor is approximately 23 minutes long and is in four movements – Romanze (Andante sostenuto), Menuetto, Allegretto grazioso, Finale alla Zingarese. Throughout, Fuchs employs diverse means in varying the musical texture and creating subtle changes of ensemble balance and nuance.

The Romanze is in simple ternary form, a short coda bringing the movement to a close. The Romanze begins with a graceful melody in the tonic minor which, upon repetition, is transferred to the upper strings with the middle and lower strings filling out the musical texture. The music switches to the tonic major for the quicker-moving second theme which is imitatively discoursed, sectional divisi imparting greater textural richness throughout. The opening theme is recalled in the tonic minor but, this time, is enhanced with added countermelodies and melodic figures. A short coda (b. 59) recalling the opening theme in various guises over a decorated tonic pedal rounds off the movement.

The Menuetto changes to the relative major, its opening theme being an energetic ‘leaping’ figure marked by syncopation (bb. 13-19, etc), the hemiola (bb. 35-37) and brief imitative figures (bb. 39-44) in the lower strings. After some figural interplay derived from the opening theme the music shifts to the subdominant for the second theme which is a rising leggiero triplet idea. Again, the hemiola (bb. 50-54, lower strings; bb. 63-66, complete ensemble) and brief imitative figures (bb. 60-64, Vns. & Va.) create a strong sense of forward momentum as established in the previous section, after which the recapitulation of the opening theme in the tonic brings the movement to a close.

The Allegretto grazioso opens with an eight-bar leggiero theme in the violas, this theme surrounded by repeated staccato notes in the violins and an Alberti figure in the lower strings. The theme is immediately repeated, this time doubled at the octave by the Vn. II, and developed, a secondary theme then emerging and is treated imitatively. The principal theme returns, now juxtaposed with the secondary theme, after which the music switches to the subdominant for the second principal theme (b. 55 et seq). Initially, this is in the lower strings and imitatively treated but it then transfers briefly to the upper strings (b. 60). A repeated-note triplet figure derived from the opening repeated-note staccato idea – but now amplified – accompanies this second theme; in addition, it generates a sense of rhythmic momentum to the music. After briefly modulating to the flat supertonic via the supertonic minor (b. 64) before returning to the tonic (b. 71), the opening section is recapitulated in the tonic.

The Finale alla Zingarese is a bracing Hungarian finale, the movement employing three themes, the first two being closely related (A: bb. 7-12; B. bb. 19-24) while the third (C: bb. 97-104) is a thematic counterfoil to the first two. The movement opens with a six-bar introduction comprising a falling ‘trill’ figure which later assumes greater musical significance as the movement unfolds, occurring in various guises (e.g. bb. 71-94, Vns; bb. 137-152, Va; etc) alongside other thematic material. The movement, proper, begins with themes A (bb. 7-12 & 13-18) and B (bb. 19-24 & 25-30), the opening melodic gesture of the second theme deriving from the opening ‘trill’ figure. Both themes alternate throughout the first section (bb. 7-96), each thematic reappearance being varied in accordance with the unfolding thematic events. Theme C –in the tonic major – is discoursed at some length (bb. 97-154) before leading to a condensed recapitulation of the opening followed by an extended coda (bb. 260-292), theme A as well as the ‘trill’ figure being recalled.

Fuchs’ compositions reflect many Brahmsian qualities and place him firmly within the Brahms’ tradition, his music possessing a decidedly fin de siècle quality similar to that of the older master. Also, his lifelong links with the Gesellschaft der Musikfreunde show him to be an intimate of Brahms. Fuchs’ Serenade No. 3 in E min. shows him to possess an individual voice even though his works may lack the expressive force and originality of Brahms. It is unfortunate, then, that with his gifts he never actively promoted his works during his lifetime despite the many opportunities that he had. It is possible that he felt that the spectre of Brahms loomed too large in his work, but a more active promotional approach might have ensured that his works did not fall into oblivion as quickly as it did after his death.

The five serenades have been recorded by Naxos (CD 8.5722222 & CD 8.572607) and also include various miscellaneous works. The performers are the Cologne Chamber Orchestra directed by Christian Ludwig.

R. A. Dee, Ph.D., Hull, United Kingdom, April 2013

1 Fuchs’ elder brother, Johann Nepomuk Fuchs (1842-1899), was himself a noted conductor, composer, administrator and music editor. He succeeded the elder Joseph Hellmerberger as director of the Vienna Conservatoire, occupying the post between 1893 and 1899.

2 The Vienna Conservatoire was, at that time, a private institution that was owned and run by the Gesellschaft der Musikfreunde. In 1908 the state took over conservatoire and it became a public institution.

3 Amongst Fuchs’ many pupils at the Vienna Conservatoire who subsequently went on to achieve distinguished music careers were George Enescu, Leo Fall, Richard Heuberger, Erich Korngold, Gustav Mahler, Franz Schmidt, Franz Schreker, Jean Sibelius, Richard Stöhr, Robert Stolz, Hugo Wolf, and Alexander von Zemlinsky.

4 Fuchs first three serenades are all composed for string orchestra: No. 1 in D Op. 9 (1874), No. 2 in C Op. 14 (1876), No. 3 in E minor Op. 21 (1878). Serenade No. 4 in G minor Op. 51 (1895) is written for string orchestra and two horns, while No. 5 in D Op. 53 (c. 1895) is for chamber orchestra.

For performance material please contact Kistner und Siegel, Brühl.

Robert Fuchs

(geb. Frauenthal, 5. Februar 1847 - gest. Wien, 19. Februar 1927)

Serenade Nr. 3 in e - Moll op. 21


Robert Fuchs, das jüngste von dreizehn Kindern einer musikalischen Familie, lernte bereits in jungen Jahren Flöte, Geige, Klavier und Orgel - neben seinem Generalbassunterricht bei einem Schwager.1 Nach diesen Lehrjahren zog er 1865 nach Wien, wo er sich ein schmales Auskommen als Repetitor und Privatlehrer erkämpfte, bevor er im folgenden Jahr zum Organisten der Piaristenkirche berufen wurde. Darauf schrieb er sich am Wiener Konservatorium ein2, wo er Geige bei dem älteren Joseph Hellmesberger und Komposition bei Felix Otto Desoff studierte. Seine frühe Symphonie in C (1872, ohne Opuszahl) stiess bei ihrer Uraufführung auf wenig Interesse, aber seine Serenade Nr.1 in D für Streicher op.9 (1874) errang anlässlich ihrer Premiere eine weit bessere Resonanz bei der Kritik. 1875 berief man Fuchs zum Dirigenten der Orchestergesellschaft der Gesellschaft der Musikfreunde, ebenso wurde er Professor für Musiktheorie und Komposition am Konservatorium zu Wien, wo er bis zu seinem Ruhestand tätig blieb. Zwischen 1894 und 1905 war Fuchs ebenfalls Organist der Hofkapelle. Hochgeschätzt zu Lebzeiten, war er ein anerkannter Lehrer3, Organist und Dirigent.

Berufskollegen und Musikkritiker, darunter auch Johannes Brahms, dem höchst selten anerkennende Worte über andere Komponisten über die Lippen kamen, bewunderten Musikalität, Handwerk und Erfindungsreichtum von Fuchs’ Werken. Brahms schrieb: „Fuchs ist ein herausragender Musiker, alles ist so fein und voller Geschick, so anmutig erfindungsreich, dass man jedes Mal erfreut ist“. Ein hohes Lob von Brahms, der Fuchs‘ Werke sehr schätzte, insbesondere dessen Symphonie in C op.37 (1885), die ihm im folgenden Jahr den Beethovenpreis der Gesellschaft der Musikfreunde einbrachte. Während seiner frühen Karriere ermutigte Brahms Fuchs immer wieder und stellte ihn dem Verleger Simrock vor, den er drängte, einige Werke des Kollegen zu veröffentlichen. Fuchs war ein fruchtbarer Komponist - seine nummerierten Werke reichen bis zur op.116. Sein Oeuvre umfasst alle gängigen Musikgattungen - Lieder, Chöre, Opern, Musik für Orchester und Solisten und schliesslich Kammermusik, die einen hervorragenden Platz in seinem Schaffen einnahm.

Zu Lebzeiten zählte man Fuchs‘ Serenaden4 zu den feinsten und erfolgreichsten Werken des Komponisten, die ihm in Wiener Musikerkreisen den Spitznamen „Serenadenfuchs“ einbrachten. Diese mehrsätzigen Schöpfungen beginnen gewöhnlich mit einem eher ruhigen Satz (Andante oder Allegretto) mit anmutigen Melodien, während die schnelleren Sätze trällernd und lebhaft daherkommen. Die Serenade Nr.3 in e - Moll ist ungefähr 23 Minuten lang und besteht aus vier Sätzen - Romanze (Andante sostenuto), Menuetto, Allegretto grazioso, Finale alla Zingarese. Während des gesamten Werks setzt Fuchs sehr unterschiedliche Mittel ein, um die musikalische Struktur zu variieren und subtile Bewegungen in der Balance und den Schattierungen des Ensembles zu erzeugen.

Die Romanze ist eine einfache ternäre Form, mit einer kurzen Koda zum Abschluss. Eine elegante Melodie im Moll der Tonika, die bei ihrer Wiederholung in die höheren Streicher wandert, während die mittleren und tiefen Streicher die musikalische Textur füllen, leitet den Satz ein. Die Musik wechselt ins Tonika - Dur für das schnellere zweite Thema, das imitativ behandelt wird. Divisi in einzelnen Sektionen sorgen für einen grossen strukturellen Reichtum. Das Eröffnungsthema wird im Tonika - Moll erinnert, diesmal bereichert mit Gegenmelodien und melodischen Figuren. Eine kurze Koda über einem dekorativen Tonikapedal (Takt 59), nochmals mit Anklängen an die Eröffnung, rundet den Satz ab.

Das Menuett wechselt ins parallele Dur, sein Eröffnungsthema, eine lebhafte, „springende“ Figur, zeichnet sich durch Synkopierung (Takte 13 - 19 usw), eine Hemiole ( Takte 35 - 37) und kurze nachahmende Figuren in den tiefen Streichern aus. Nach einem figurativem Zwischenspiel, das sich auf den Anfang des Satzes bezieht, wechselt die Musik zur Subdominante für ein zweites Thema, das aus einer leichten triolischen Idee besteht. Wieder erzeugen die Hemiole (Takte 50 - 54, tiefe Streicher; Takte 63 - 66, komplettes Ensemble) und kurze imitierende Motive (Takte 60 - 64) einen starken Sinn für Vorwärtsbewegung, wie er bereits in den vorhergehenden Sektionen etabliert wurde. Danach bringt die Reprise des ersten Themas auf der Tonika den Satz zu seinem Ende.

Das Finale alla Zingarese, ein belebende ungarischer Schluss - Satz, besteht aus drei Themen, von denen die ersten beiden eng verwandt sind (A: Takte. 7-12; B. Takte. 19-24), während das dritte das thematisches Gegenstück darstellt. Die Musik eröffnet mit einer sechstaktigen Einleitung, darin eine fallende Trillerfigur, die sich später zu grössere Bedeutung entwickeln soll. Dort erklingt sie in verschiedensten Abwandlungen (z.B. Takte 71-94, Geigen; Takte 137-152, Bratsche; etc) neben anderem thematischen Material. Der Satz beginnt mit Thema A (Takte 7-12 & 13-18) und B (Takte 19-24 & 25-30), wobei sich die eröffnende Melodie aus der bereits gehörten Trillerfigur ableitet. Beide Themen alternieren durch die gesamte Sektion (Takte 7 - 96), jedes Mal variiert in Beziehung zur Entfaltung der thematischen Ereignisse. Thema C – im Tonika- Dur - wird ausgiebig Raum gegeben (Takte 97 -154), bevor es zu einer kondensierten Reprise der Eröffnung führt, gefolgt von einer langen Koda (Takte 260 - 292), in der Thema A und der „Triller“ nochmals zu vernehmen sind.

Fuchs‘ Komposition reflektiert viele brahms‘sche Qualitäten und ordnet ihn mit ihren entschiedenen fin de siècle - Merkmalen, ähnlich denen des älteren Meisters, eindeutig in dessen Tradition ein. Auch zeigen ihn seine lebenslangen Beziehungen zur Gesellschaft der Musikfreunde als einen Vertrauten des Komponisten. Die Serenade Nr. 3 in e - Moll präsentiert Fuchs als Tonschöpfer mit eigener Stimme, wenn auch mit weniger expressiver Kraft und Originalität als Brahms. Es ist schade, dass Fuchs - ausgestattet mit solchen Begabungen - seine eigenen Werke nie aktiv förderte, trotz mancher Gelegenheit, die sich ihm bot. Möglicherweise vertrat er die Auffassung, dass das Spektrum von Brahms zu weit in sein Werk hineinrage, aber etwas mehr Initiative in eigener Sache hätte möglicherweise dazu geführt, dass seine Werke nicht so schnell in Vergessenheit geraten wären, wie es tatsächlich nach seinem Tod geschah.

Fuchs’ fünf Serenaden wurden zusammen mit weiteren gemischten Werken von Naxos (CD 8.5722222 & CD 8.572607) eingespielt. Es musiziert das Kölner Kammerorchester unter der Leitung von Christian Ludwig.

R. A. Dee, Ph.D., Hull, United Kingdom, April 2013

1 Fuchs‘ älterer Bruder, Johann Nepomuk Fuchs (1842-1899), war selbst ein bekannter Dirigent, Komponist, Verwalter und Musikverleger. Er folgte dem älteren Joseph Hellmerberger als Direktor des Wiener Konservatoriums zwischen 1893 und 1899.

2 Das Wiener Konseravatorium war zu jener Zeit ein privates Institut, das von seinem Eigentümer, der Gesellschaft der Musikfreunde, geführt wurde. 1908 übernahm der Staat diese Rolle, und das Konservatorium wurde eine öffentliche Institution.

3 Unter Fuchs‘ Schülern am Wiener Konservatoriums, die später eine musikalische Karriere verfolgen sollten, finden sich George Enescu, Leo Fall, Richard Heuberger, Erich Korngold, Gustav Mahler, Franz Schmidt, Franz Schreker, Jean Sibelius, Richard Stöhr, Robert Stolz, Hugo Wolf und Alexander von Zemlinsky.

4 Fuchs ersten drei Serenaden sind alle für Streichorchester komponiert: Nr. 1 in D op. 9 (1874), Nr. 2 in C op. 14 (1876), Nr. 3 in e - Moll op. 21 (1878). Serenade Nr. 4 in g - Moll p. 51 (1895) ist für Streichorchester mit zwei Hörnern geschrieben, während für Nr. 5 ein Kammerorchester gefordert ist.

Wegen Aufführungsmaterial wenden Sie sich bitte an Kistner und Siegel, Brühl.